Los problemas con los propulsores de BepiColombo, la misión conjunta de la ESA y JAXA a Mercurio, podrían causar dolores de cabeza a los administradores que trazan la trayectoria de la nave espacial y su inserción en la órbita de Mercurio. El 26 de abril, cuando la nave espacial estaba programada para comenzar su siguiente maniobra, el Módulo de Transferencia de Mercurio (MTM) «no logró entregar suficiente energía eléctrica a los propulsores de la nave espacial». Se supone que BepiColombo entrará en la órbita de Mercurio en diciembre de 2025. Según el ex asesor científico principal de la ESA, Mark McCaughrean, el sistema de propulsión eléctrica solar (SEP) ha tenido «fallos» durante un tiempo. BepiColombo tiene tres componentes: un par de sondas científicas y el MTM. Durante el crucero a Mercurio, el MTM proporciona energía a las sondas y también al SEP. Si bien el SEP no tiene un empuje particularmente alto, el plan exige que funcione durante períodos prolongados en el camino hacia la inserción en la órbita de Mercurio. Por lo tanto, el SEP es un componente crítico, y si bien el equipo de la misión logró restablecer el empuje al 90 por ciento de su nivel anterior para el 7 de mayo, la reducción podría requerir un replanteamiento del plan de la misión. SEP no es una tecnología novedosa y se ha utilizado en muchas naves espaciales a lo largo de los años. La tecnología utiliza energía, generalmente de paneles fotovoltaicos, y propulsores eléctricos. Resulta atractivo para los planificadores de misiones, ya que el SEP puede proporcionar un impulso específico significativamente mayor que los motores químicos y al mismo tiempo requiere mucha menos masa propulsora. La causa fundamental del problema aún está bajo investigación. Las prioridades actuales del equipo son estabilizar el nivel de potencia y estimar el impacto de la reducción en las próximas maniobras. La ESA dijo: «Si se mantiene el nivel de potencia actual, BepiColombo debería llegar a Mercurio a tiempo para su cuarta asistencia gravitatoria al planeta en septiembre de este año». La inserción orbital final en Mercurio está prevista para diciembre de 2025 y el inicio de las operaciones científicas de rutina. para la primavera de 2026″. Escribiendo en Mastodon, McCaughrean señaló la importancia del sistema para la misión, pero dijo: «Hay redundancia y tengo la esperanza de que puedan recuperar la capacidad operativa total y/o trabajar en nuevas opciones para Está previsto que la misión BepiColombo sea sólo la segunda en orbitar Mercurio. El MTM se descartará justo antes de la inserción en órbita, dejando que los componentes restantes (el Orbitador Planetario de Mercurio y el Orbitador de la Magnetosfera de Mercurio) recopilen datos para su análisis. Los científicos aún tienen que determinar qué impacto tendrá el funcionamiento al 90 por ciento de empuje en la inserción orbital programada para diciembre de 2025 y el inicio de las operaciones científicas en la primavera de 2026. ®