Ampliar / Nos gustaría evitar esto.Science Photo Library/Andrzej Wojcicki/Getty Images En 2005, el Congreso de los Estados Unidos estableció un mandato claro: para proteger nuestra civilización y quizás nuestra propia especie, para 2020, la nación debería poder para detectar, rastrear, catalogar y caracterizar no menos del 90 por ciento de todos los objetos cercanos a la Tierra de al menos 140 metros de diámetro. A día de hoy, cuatro años después de ese plazo, hemos identificado menos de la mitad y caracterizado sólo un pequeño porcentaje de esas posibles amenazas. Incluso si tuviéramos un censo completo de todas las rocas espaciales amenazantes, no tenemos la capacidad de responder rápidamente a un asteroide que se cruza con la Tierra (a pesar del éxito de la misión de prueba de redirección de doble asteroide (DART) de la NASA). Algún día en un futuro finito, un objeto representará una amenaza para nosotros: es inevitable que exista vida en nuestro Sistema Solar. La buena noticia es que aún no es demasiado tarde para hacer algo al respecto. Pero requerirá algo de trabajo. Encuentros cercanos Los peligros, para decirlo sin rodeos, están en todas partes a nuestro alrededor. El Centro de Planetas Menores de la Unión Astronómica Internacional, que mantiene una lista de planetas menores (no se otorgan puntos por adivinar correctamente) dentro del Sistema Solar, tiene un recuento actualizado. En el momento de escribir este artículo, el Centro ha registrado 34.152 asteroides con órbitas que se encuentran a 0,05 AU de la Tierra (una AU es una unidad astronómica, la distancia promedio entre la Tierra y el Sol). Estos asteroides cercanos a la Tierra (o NEA para abreviar, a veces llamados NEO, por objetos cercanos a la Tierra) no necesariamente impactarán la Tierra. Pero son los que tienen más probabilidades de hacerlo; de todos los miles de millones de kilómetros que abarcan la amplia extensión de nuestro Sistema Solar, estos son los que viven en nuestro vecindario. Y el impacto que tienen. Los planetas y lunas más grandes de nuestro Sistema Solar están plagados de cicatrices de cráteres de colisiones violentas pasadas. La única razón por la que la Tierra no tiene la misma cantidad de daño visible que, digamos, la Luna es que nuestro planeta remodela constantemente su superficie a través de la erosión y la tectónica de placas. Es a través de cráteres en otros lugares que los astrónomos han desarrollado una idea de la frecuencia con la que un planeta como la Tierra experimenta un impacto grave y los tamaños típicos de esos impactadores. Todo el tiempo suceden pequeñas cosas. Cuando ves una hermosa estrella fugaz cruzando el cielo nocturno, eso se debe al “impacto” de un objeto de algún tamaño entre un grano de arena y un guijarro diminuto que golpea nuestra atmósfera a unas pocas decenas de miles de kilómetros por hora. Aproximadamente cada pocos años, nos golpea un objeto de 10 metros de diámetro; cuando lo hace, entrega energía aproximadamente equivalente a la de nuestras primeras armas atómicas. Afortunadamente, la mayor parte de la Tierra es mar abierto y la mayoría de los impactadores de esta clase estallan en la atmósfera superior, por lo que normalmente no tenemos que preocuparnos demasiado por ellos. Los asteroides mucho más grandes, pero afortunadamente mucho más raros, son los que nos causan acidez de estómago. Aquí es donde entramos en la deliciosa matemática de intentar calcular un riesgo existencial para la humanidad. En un extremo de la escala, tenemos el tipo de cosas que matan a los dinosaurios y envuelven al planeta en un manto de ceniza. Estas rocas tienen varios kilómetros de diámetro, pero solo cruzan la Tierra cada pocos millones de años. Uno de ellos nos condenaría a nosotros, sin duda a nuestra civilización y probablemente a nuestra especie. La combinación de la escala inimaginable de la devastación y la probabilidad increíblemente pequeña de que ocurra coloca este tipo de amenaza casi más allá de la comprensión y la intervención humana. Por ahora, sólo tenemos que esperar que no se nos acabe el tiempo. Luego están los intermedios. Estas son rocas espaciales que comienzan con cien metros de ancho. Al impactar, liberan un mínimo de 30 megatones de energía, que es capaz de dejar un cráter de un par de kilómetros de diámetro. Este tipo de peligros se presentan aproximadamente cada 10.000 años. Esa es una escala de tiempo interesante. Nuestra historia escrita se remonta a miles de años y nuestras instituciones existen desde hace miles de años. Podemos imaginar que nuestra civilización, nuestras formas de vida y nuestra humanidad continuarán en el futuro durante miles de años. Esto significa que en algún momento, nosotros o nuestros descendientes tendremos que hacer frente a una amenaza de esta magnitud. No es una roca lo suficientemente grande como para presionar el gran botón de reinicio de la vida, pero sí lo suficientemente poderosa como para presentar un desastre de escala nunca visto en la historia de la humanidad.